Entendiendo EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica)

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¿QUÉ ES EPOC?
EPOC significa enfermedad pulmonar obstructiva crónica (del pulmón). EPOC es un término general usado para varias enfermedades del pulmón. Las enfermedades más comunes de este grupo son bronquitis y enfisema crónicos. El asma crónica se puede también incluir en este grupo. Mientras que algunos pacientes con EPOC tienen solamente bronquitis o enfisema crónico, la mayoría de los pacientes tienen una combinación de ambos. El EPOC se empeora gradualmente, causando circulación de aire limitada dentro y fuera de los pulmones.

EPOC agrega trabajo al corazón. Los pulmones enfermos pueden reducir la cantidad de oxígeno que va a la sangre. La tensión arterial alta en vasos sanguíneos del corazón a los pulmones hace difícil para el corazón bombear la sangre. La enfermedad del pulmón puede también causar al cuerpo producir muchas células de sangre rojas que pueden hacer la sangre más gruesa y más dura bombear.

Los pacientes que tienen EPOC con los niveles bajos del oxígeno pueden desarrollar un corazón agrandado (Cor pulmonale). Esta condición debilita el corazón y causa dificultad respiratoria e hinchazón en las piernas y los pies.

Bronquitis crónica
La bronquitis crónica es la irritación e inflamación (hinchazón) del recubrimiento de los tubos bronquiales (pasos del aire). La irritación causa tos y producción en exceso de moco en las vías aéreas. La hinchazón hace difícil de conseguir el aire dentro y fuera de los pulmones. Las pequeñas estructuras como-pelo en el interior de las vías aéreas (llama los cilios) se pueden dañar por la irritación. Los cilios no pueden entonces ayudar a limpiar el moco de las vías aéreas.

La bronquitis se considera, generalmente, ser crónica cuando usted tiene: una tos productiva (tos que expulsa moco) y dificultad respiratoria que dura cerca de 3 meses o más cada año por 2 o más años en fila. Su doctor puede definir bronquitis crónica de manera diferente.

Enfisema
El enfisema es la destrucción, o interrupción, de las paredes de los alvéolos (sacos del aire) situados en el extremo de los tubos bronquiales. Los alvéolos dañados no pueden intercambiar el bióxido de carbono y el oxígeno entre los pulmones y la sangre. Los bronquiolos pierden su elasticidad y se derrumban cuando usted exhala, atrapando el aire en los pulmones. El aire atrapado se mantiene fresco y el oxígeno no entra en los pulmones.

¿Quién es afectado por EPOC?
El enfisema y la bronquitis crónica afectan a aproximadamente 16 millones de personas en los Estados Unidos, o cerca de 11 por ciento de la población.

Síntomas de EPOC
• Falta de aire
• Falta de aire con ejercicio suave (caminando, con las escaleras, etc.)
• Tos crónica, productiva (con moco)
• Una sensación de la “tirantez” en el pecho
• Sibilancia

¿Qué causa EPOC?
Las dos causas primarias de EPOC son tabaquismo y deficiencia de alfa-antitripsina (AAT). La contaminación atmosférica y el polvo ocupacional pueden también contribuir a la EPOC, especialmente cuando la persona expuesta a estas sustancias es un fumador de cigarrillo.

El humo del cigarrillo causa EPOC irritando las vías aéreas y creando la inflamación que estrecha las vías aéreas, haciendo más difícil respirar. El humo del cigarrillo también hace a los cilios parar de trabajar correctamente así que el moco y las partículas atrapadas no se limpian de las vías aéreas. Consecuentemente, la tos y la producción crónica del moco en exceso se desarrollan, conduciendo a la bronquitis crónica.

En alguna gente, la bronquitis y las infecciones crónicas pueden conducir a la destrucción de las vías aéreas pequeñas, o al enfisema.

La deficiencia de AAT, un desorden heredado, que también puede conducir al enfisema. La alfa antitripsina (AAT) es una sustancia protectora producida en el hígado y transportada a los pulmones para ayudar a combatir la inflamación. Cuando no hay bastante del producto químico AAT, el cuerpo ya no está protegido contra una enzima en las células blancas de la sangre. Esto puede causar una brecha en las paredes de los sacos del aire (alvéolos). Cuando se destruyen los alvéolos, el oxígeno no se puede transferir a la sangre y el bióxido de carbono no se puede tomar de la sangre.

¿Cómo se diagnostica EPOC?

Historial médico
Para diagnosticar EPOC, el médico necesita saber:

• ¿Usted fuma?
• ¿Usted ha tenido exposición crónica al polvo o a los agentes contaminantes del aire?
• ¿Otros miembros de su familia tienen enfermedad del pulmón?
• ¿Tiene dificultad en la respiración?
• ¿Usted tiene dificultad para respirar con ekl ejercicio?
• ¿Usted tiene tos crónica y/o sibilancias?
• ¿Usted tose con exceso de moco?

Examen físico
Para ayudarse con el diagnostico, el médico conducirá un examen físico cuidadoso que
incluye:
• El escuchar sus pulmones y corazón
• Comprobación de su presión arterial y pulso
• Examinar su nariz y garganta
• Comprobación de sus pies y tobillos para saber si hay hinchazón

Laboratorio y otras pruebas
Varios exámenes de laboratorio y otras pruebas son necesarios para confirmar un diagnóstico de EPOC. Estas pruebas pueden incluir:
• Electrocardiograma (ECG o EKG) para comprobar la función del corazón y para descartar una enfermedad cardiaca como causa de la dificultad respiratoria.
• Radiografía del pecho para buscar los cambios del pulmón que se podrían causar por EPOC.
• Espirometría y pruebas de función pulmonares (PFTs) para determinar la capacidad pulmonar y el flujo de aire
• Oximetría de pulso para medir la saturación del oxígeno en la sangre
• Gases de sangre arteriales (ABGs) para determinar la cantidad de bióxido de carbono y del oxígeno en la sangre
• Prueba de ejercicio para determinar si el nivel del oxígeno en la sangre cae durante el ejercicio

Tratamiento
En las etapas que comienzan de EPOC, hay el falta de aire mínima, que se puede notar solamente durante ejercicio. Mientras que progresa la enfermedad, la dificultad respiratoria puede empeorar y usted puede necesitar usar un dispositivo de oxígeno.

Para ayudar a controlar otros síntomas de EPOC, los siguientes tratamientos y los cambios de la forma de vida pueden ser prescritos.
• Parar de fumar
• Evitar humo del cigarrillo y otros irritantes
• Tomar medicamentos, incluyendo:
a. broncodilatador
b. agentes antiinflamatorios
c. oxígeno
d. antibióticos
• Mantener una dieta sana
• Seguir un programa estructurado de ejercicio
• Evitar las infecciones respiratorias
• Controlar el stress

Si progresa su EPOC, usted puede ser elegible y ser evaluado para la cirugía de reducción de capacidad pulmonar o el trasplante del pulmón.

Usted puede también ser elegible participar en ciertos ensayos clínicos (estudios de investigación). Pregunte a sus proveedores de cuidado médico acerca de los estudios que son conducidos en su hospital.

¿Cuál es la perspectiva?
Aunque EPOC no puede ser curado, sus síntomas pueden ser tratados y su calidad de la vida puede mejorar. Su pronóstico o perspectiva para el futuro dependerá de cómo o que tan bien están funcionando sus pulmones, sus síntomas, y de que tan bien usted responde a y sigue su plan del tratamiento.

 

Moisés Acuña Kaldman,
Jefe de Neumología en el Hospital General del Estado,
e-mail: moisesacunak@gmail.com